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Ada Lovelace; pionera del software

noviembre 15, 2018

Ada Lovelace; pionera del software

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Ada Lovelave, la primera programadora de la Historia

¿Te gustan esas historias de desarrolladores legendarios que programaban en la soledad de su habitación o en un pequeño garaje? ¿Y qué tal esas otras de los que lo hacían tras bajar de un carruaje y a la luz de una chimenea?

El primer programador de la historia no es programador, es programadora, y vivió mucho antes de lo que imaginas.

Ada Lovelace fue una adelantada a su época (e incluso a épocas posteriores). Una pionera cuyo nombre ha quedado grabado para siempre. ¿Quieres conocer su historia?

La historia de Ada Lovelace

Hija del legendario poeta inglés Lord Byron, Condesa de Lovelace, Augusta Ada Byron nació el 10 de diciembre de 1815 en la ciudad de Londres, fruto de la unión entre el poeta y su madre, Anna Isabella Noel, gran amante de las matemáticas y activista social.

Muy probablemente la afición de su madre y su empeño en que Ada recibiera una estricta formación fueron algunas de las principales causas por las que Ada terminaría convirtiéndose en una leyenda de la informática. Ada, que no había podido conocer a su padre puesto que se separaron a los 2 meses de su nacimiento y murió unos años después sin llegar a reencontrarse, quedó bajo la tutela de su madre, recibiendo una educación exquisita y relacionándose con algunas de las principales figuras de la época, como Michael Faraday, Charles Dickens o la que fue su tutora, Mary Somerville. Años después, Ada contraería matrimonio con el aristócrata William King, que años después se convertiría en conde de Lovelace, motivo por el cual Ada pasaría a firmar todos sus documentos a partir de entonces como Ada Lovelace, el nombre con el que pasó a la Historia.

Pero probablemente la relación que más nos interesa es la que estableció con el matemático ingles Charles Babbage.

Cuando Ada se encontró con Babagge en una de las fiestas de la alta sociedad londinense, este era conocido por sus intentos de crear una máquina que fuera capaz de realizar cálculos sin la ayuda de ningún ser humano, a la que llamaba “máquina diferencial”, posteriormente conocida como “máquina analítica”.

Aquel fue el comienzo de un intercambio de ideas y una amistad que duraría muchos años. Sin embargo, la parte más formal de la colaboración entre Lovelace y Babagge comenzó en 1841, cuando Ada comenzó la traducción de un artículo del científico italiano, Luigi Federico Menabrea. La obra, a la que llamó Notas, evolucionó de tal forma que la traducción se convirtió en un anexo a la parte principal, en la que Lovelace desarrollaba un estudio propio sobre la máquina analítica.

En su estudio, Ada desarrolla algunos conceptos muy avanzados para su época y que servirían para sentar las bases de la informática muchos años después, como por ejemplo su distinción entre datos y procesamiento. Lovelace estaba dando los primeros pasos para la creación de la informática, a la que ella denominaba ciencia de las operaciones, y fue capaz de vislumbrar, aún con mayor profundidad que Babagge –que estaba más centrado en la parte mecánica de su obra-, las implicaciones prácticas de su máquina. Simplificando, podríamos decir que, mientras Babbage estaba creando el primer hardware, Lovelace estaba desarrollando el primer software. No obstante, hay que decir que la máquina se quedó en el plano teórico, pues nunca se llegó a construir. Aún así, de aquella colaboración surgieron conceptos de gran valor.

El primer programa de la Historia

Ada estructura su obra Notas en 7 etiquetas, de la letra A a la letra G. En la G, dedicada a los números de Bernoulli, Lovelace describe con detalle cuál sería la secuencia que deberían seguir para realizar sus cálculos las tarjetas perforadas que servirían para introducir las instrucciones a la máquina. O, dicho de otro modo, Lovelace escribe el primer algoritmo diseñado para ser ejecutado en un ordenador, esto es, el primer programa de la Historia.

La obra de Ada se publicó en la revista Scientific Memoirs en septiembre de 1843, con el título “Sketch of the analytical engine invented by Charles Babbage”. Aunque no firmó con su nombre sino con las iniciales A.A.L., pronto se conoció su autoría y, lamentablemente, al proceder de una mujer fue minusvalorada en la época.

Sin embargo, la obra de Lovelace contenía profundas observaciones muy adelantadas a su época. Por ejemplo, fue capaz de ir más allá del carácter númerico de la máquina, proponiendo para ella otros usos, como la composición musical. Entendió que otras cosas (notas musicales, letras, etc) podían ser representadas por números –más allá de los propios números-, lo que suponía transitar del cálculo al cómputo.

Desde el punto de vista no sólo teórico, sino también práctico, Lovelace hizo algunas contribuciones muy importantes. Estableció la idea de usar tarjetas perforadas para introducir instrucciones en la máquina analítica (probablemente a raíz de sus conocimientos sobre el telar de Jacquard) y desarrolló una notación para escribir programas.

Sin duda alguna, la figura de Ada Lovelace fue pionera en el desarrollo de lo que hoy conocemos como informática, y tuvo un papel fundamental, junto con otros grandes de la disciplina para alcanzar el estado en el que nos encontramos hoy en día.

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